Zenuwcel of neuron

De bouwstenen van het zenuwstelsel zijn de zenuwcellen of neuronen. Elke cel is een klein biologisch fabriekje op zich en een ontvang- en doorgeefstation van informatie. Een neuron bestaat uit één of meerdere ontvangende uitlopers (de vertakte dendrieten) en één uitloper die informatie doorgeeft aan andere cellen (het axon).

Wanneer een neuron door andere neuronen wordt geactiveerd, zendt hij een korte elektrische impuls uit van een duizendste seconde via de axon naar andere neuronen of naar een orgaan. De moleculen die de verbindingen tussen de cellen verzorgen, de neurotransmitters, komen vrij in de synaps en binden zich aan de receptoren van de volgende cel die ze op zijn beurt activeren. In de hersenen kan een neuron signalen ontvangen van duizenden cellen, en boodschappen uitzenden naar duizenden andere cellen. Omdat er bijna duizend miljard neuronen in de hersenen zijn, is het aantal verbindingen dat daartussen bestaat werkelijk onvoorstelbaar groot.